ISTORIC. Știința eclipselor a început cu mult timp în urmă: astronomii greci antici foloseau eclipsele pentru a sonda sistemul solar cu instrumentele lor geometrice și matematice. Mai recent, în secolul al XVIII-lea, astronomul englez Edmond Halley a profitat de eclipsa din 22 aprilie 1715 pentru a măsura cu exactitate poziția Lunii. Apoi, studiind eclipsele din trecut, a descoperit că există un decalaj din ce în ce mai mare între predicțiile de unde avea să apară o eclipsă și cea în care aceasta s-a produs efectiv. El a dedus că durata zilei crește în timp - cu aproximativ 20 de secunde pe secol - din cauza încetinirii rotației Pământului. În 1836, astronomul englez Francis Baily observă un șir de puncte luminoase la începutul și la sfârșitul întregii eclipse. Numit „boabe de Baily”, acest fenomen se datorează trecerii razelor solare între munți, cratere și văi ale lunii. La acea vreme, protuberanțele gazoase vizibile la marginea perechii de stele în timpul unei eclipse erau atribuite Lunii. Abia în 1860 am înțeles că aceasta este atmosfera Soarelui. Într-adevăr, eclipsa din 18 iulie 1860 este observată de britanicul Warren De La Rue și italianul Angelo Secchi de pe două site-uri diferite din Spania. Ambele fac fotografii ale fenomenului și deduc, fiecare pe cont propriu, existența coronei solare.

Descoperirea heliului datorită spectroscopului

În timpul secolului al XIX- lea, tehnicile de spectroscopie au crescut și ele, în special pentru analiza chimică a gazelor. În anii 1860, fizicianul german Gustav Kirchhoff și chimistul Robert Bunsen au atașat astfel la constituirea unui catalog sistematic spectrele diferitelor specii chimice prin descompunerea, cu ajutorul unei prisme, a luminii vizibile emise sau absorbit de un obiect. Câțiva ani mai târziu, astronomul francez Jules Janssen este trimis în India pentru a observa eclipsa totală din 18 august 1868. Se stabilește în orașul Guntour cu ochelarii și spectroscopii. Zicând ziua, observația este un mare succes și arată că protuberanțele observate sunt realizate din hidrogen incandescent. Janssen înțelege că nu trebuie să aștepte următoarea eclipsă pentru a-și continua observațiile. Este suficient pentru el pur și simplu să-și îndrepte spectroscopul pe marginea discului solar. A doua zi, el aplică această nouă metodă și descoperă o linie necunoscută pe Pământ. El va continua 17 zile observațiile sale și va posta o scrisoare către Academia de Științe care va ajunge la sfârșitul lunii octombrie la Paris. În același timp, este anunțată descoperirea aceleiași linii, făcută în condiții similare de englezul Norman Lockyer, pe 20 octombrie. Acest element se numește heliu, potrivit lui Helios, zeul grec al Soarelui. Această descoperire este atribuită ambilor bărbați, deși Janssen a observat-o de fapt prima dată. Heliul nu va fi descoperit pe Pământ până în 1895.

„Eclipsa relativității generale”

Pe 29 mai 1919, cu aproape un secol în urmă, o eclipsă cu o durată maximă excepțională - aproape 7 minute - era vizibilă pe un coridor care traversa Brazilia, Atlanticul și Africa. Astrofizicianul britanic Arthur Eddington călătorește pe Insula Principe din Atlanticul de Sud. Vrea să testeze una dintre predicțiile relativității generale a lui Albert Einstein, publicată doar cu patru ani înainte. Anticipează devierea razelor de lumină în vecinătatea unei mase mari, ceea ce numim lentile gravitaționale. Observând stelele de lângă Soare, în faza totalității, Eddington dezvăluie o discrepanță între pozițiile lor teoretice și realitatea: lumina lor a fost deviată, spațiul fiind îndoit sub efectul masei Sun. Această eclipsă este de când a botezat „eclipsa relativității generale” .

    Animarea compozită a CME așa cum este observată de SDO

    Misiunea spațială americană STEREO a observat o ejectare coronală masivă pe 23 iulie 2012. © Centrul de zbor spațial Goddard al NASA / STEREO / Joy Ng, producător

    În anii 1930, astronomul francez Bernard Lyot a inventat coronagraful, un instrument care face posibilă observarea coronei solare prin ocultarea artificială a discului solar. Satelitul european Soho, care observă soarele continuu din 1995, dar și sondele STEREO și în curând Solar Orbiter - care urmează să fie lansat în octombrie 2018 - poate crea eclipse artificiale într-un mod continuu, datorită coronografiilor încorporate.

    Pentru a înțelege imaginea animată de mai sus (în engleză):